楽天選手会長に就任した岡島、さらなる躍進の契機となるか

 きりりとした特徴的な眉毛と大きな口。一見強面でも大きいが、お化けが怖くて1人でお風呂に入れなかったり、抱き枕に名前を付けて用していたり、「」が付くほどの甘党であることは、楽天ファンにとっては周知の事実だろう。

 今オフ楽天岡島豪郎外野手が、8代の選手会長に就任することが決まった。「若い選手が多いチーム。中心となって引っってほしい」と、前任の銀次選手から名を受けた形だ。

 岡島は、群馬県出身の28歳。関東学園大学附属高校時代に甲子園出場経験はないが、関甲新学生リーグに所属する大学進学後、めきめきと頭を現す。1年時からリーグ戦に出場すると、捕手あるいは外野手として2年から4季連続となるベストナインを受賞し、2011年ドラフト4位で楽天に入団。1年から同期の釜田投手バッテリーを組み、シーズン2本のサヨナラ打、同じく同期内選手とアベック弾を放つなど、攻守で新人らしからぬ活躍。速、正捕手の立場を脅かしかねない存在感を見せ付けた。

 しかし、チームリーグ優勝・日本一を経験することになる2013年シーズン折り返し地点における岡島の立ち位置は複雑だった。開幕前の怪もあってとの正捕手争いに敗れ、2番手捕手、代走、代打としての試合出場が。ただ、持ち前の打・走は相変わらず捕手としては突出していた。そしてそのことは、首の頭にもあったのだろう。決起集会の場で村外野守備走塁コーチに促され、「を外野で使ってください」と当時の星野監督に直談判したことで、「外野手岡島豪郎」の野球人生スタートすることになる。

「たられば」の話だが、岡島捕手としても将来を嘱望されるだけの才は持っていた。それでも慣れ親しんだマスクを置いて両を守り、規定打席未到達ながら打率.323、出塁率.405を誇るリードオフマンに定着。結果的に、球団創設初の栄に大きく貢献した。

キャンプでは約2年ぶりに捕手としてブルペン入り

 それから4年が経過した今季。楽天シーズン中盤まで、4年前を彷彿とさせる強さで首位を走っていた。岡島も長きにわたって打率3割台を維持し、チームの快進撃を支える。しかし、7月23日オリックス戦、右翼守備の際にファウルゾーンに滑り込み、左肩を亜脱臼。戦線離脱を余儀なくされた。約1か後に復帰したが、チームは大連敗を経験して優勝争いから脱落。岡島自身は、111試合342打数89安打3本塁打32打点、打率.260という成績で6年シーズンを終えた。

 12月7日契約に臨んだ岡島は、その後の記者会見で「せっかく立場をもらったので、球団とも話して、選手とも話して、よりよい方向へいくように進めていきたい」と、新・選手会長としての決意表明。もともとベンチでの出しや明るい振る舞いで、チームを鼓舞してきたムードメーカーだ。

 怪チームを離れていた時期は、指揮官エースから「く戻ってきてほしい」、「ベンチにいるだけで違う」と復帰を熱望されていた。肩書きが与えられたことで、今後はさらなるリーダーシップを発揮してくれるだろう。

 また、キャンプでは約2年ぶりに捕手としてブルペンに入り、投手ボールを受けた。来季はベンチ入り捕手が2人になる可性があり、有事の際のバックアップとして羽の矢が立った形だ。7年の来季は、最がむしゃらな若手としてではなく、「新・選手会長」としても「第3捕手」としても、グラウンド内外でチームをけん引することがめられる。

 奇しくも岡島背番号「4」を、楽天の創設時に背負った高須洋介氏が、来季から1軍打撃コーチに就任する。現役時代の同氏は2代目の選手会長を務め、勝負強い打撃で「必殺仕事人」と呼ばれた。ただ現状に甘んじてチャンスを待つばかりではなく、自らを上げて「外野手岡島豪郎」のを切り開いた4年前のように。「選手会長岡島豪郎」の誕生が岡島自身にとってもチームにとっても、さらなる躍進の契機となることを期待する。(「パ・リーグ インサイト」編集部)

(記事提供パ・リーグ インサイト

楽天・岡島豪郎【写真:(C)PLM】