里崎氏が背負った「22」を継承、来季は巻き返し誓うロッテの正捕手

 長年、絶対的正捕手を務めた里崎智也氏が勇退して2年。昨季、ようやくその後継者となる存在が台頭してきた。田村龍弘捕手チームにとってもはや欠かすことのできない扇の要として、時にはいじられキャラとして、23歳の若さ千葉ロッテの正捕手っている。

 田村大阪出身だが、青森県学院高校に進学。高校野球界を代表するスラッガーとして、親友の北阪神)とともにチームの3期連続の甲子園準優勝に貢献した。3年に行われた第25AAA世界野球選手権大会では日本代表に選ばれ、1学年後輩埼玉西武)と出場機会を分け合いながら、大谷日本ハムエンゼルス)や浪(阪神)など、そうそうたる顔ぶれがう代表メンバーの中で存在感を示した。2012年千葉ロッテドラフト3位名を受けてプロ入りを果たす。

 高卒1年から1軍で7試合に出場し、プロ安打初打点をマーク2015年には開幕から正捕手を務めて117試合に出場、プロアーチも記録した。打率は1割台と苦しんだが、盗塁阻止率は12球団トップの.429を叩き出している。そして翌年の6月打率.400でMVPく。捕手が同賞を受賞するのは、パ・リーグでは城島健司氏以来12年ぶり、千葉ロッテでは青柳進氏以来24年ぶりとなる快挙だった。

 さらにこの年、石川とのコンビで最優秀バッテリーベストナインに選ばれ、オフには里崎氏の背番号22」を継承することに。まだ高卒4年ながら、チームから大きな期待を寄せられていることがえたが、田村自身はそれについて「背番号は軽く(45から22)なりましたが、逆に責任は重くなりました。ただ見栄えよりも実際のプレーで評価されたい」と、正捕手らしく地に足のついたコメントをしていた。

東京五輪での日本代表入りも期待される田村

 そんな中で迎えた5年の今季は、自己最多の132試合に出場。311打数77安打3本塁打36打点、打率.248という成績を残したが、チーム全体が悪い流れにまれてリーグ最下位に沈み、個人成績から想像する以上に苦しいシーズンだったことは間違いない。ただ、今季強肩でブレイクした福岡ソフトバンク甲斐埼玉西武の炭ぎ、パ・リーグトップ盗塁阻止率.337マーク。噛み合わないチームの中、正捕手として大きな責任を背負い込みながら奮闘していただろうことがえる。

 また、今年の11月に開かれた「アジアプロ野球チャンピオンシップ2017」では日本代表に選出され、初戦の延長10回裏、左中間を破る劇的なサヨナラ打を放った。これは2020年東京五輪を見据えた若手中心の際大会であるため、3年後、田村が「打てる捕手」として日の丸を背負う姿を現実的に想像した人も、きっと少なくはなかったことだろう。

 ただ今は、3年後よりもまずは来季のシーズンだ。井口監督のもと、チームが乗り越えるべき課題は山積みである。今季、千葉ロッテチーム防御率は4.22で、チーム打率は.233。ともに12球団ワーストの数字だった。投手、打撃の立て直しが急務であることは言うまでもない。そして、例年通り正捕手を務めることが濃厚な田村は、1人で投打の調子を上向かせられる立場におり、女房役としても打者としても、さらなる成長がめられる。しかしそれはもちろん、容易なことではないだろう。

 20代前半で絶対的な正捕手の座に就く選手はしく、近年は特に規定打席に到達する捕手の少なさが嘆かれている。だがそれも、捕手にかかる負担があまりにも大きいからだろう。チームの巻き返しを託される来季、野球選手としては小柄で、まだ若い田村が扇の要として引き受けなければならない責任は、おそらくさらに重たくその身にのしかかる。それでも、恩師・伊東監督との間にある「いっぱいありすぎてれない」ほどの思い出を胸に。いずれはパ・リーグのみならず日本球界を代表する捕手となり、千葉ロッテの「22」の価値をさらに高めていってほしいものだ。(「パ・リーグ インサイト」編集部)

(記事提供パ・リーグ インサイト

ロッテ・田村龍弘【写真提供:千葉ロッテマリーンズ】