1996年を最後にリーグVから遠ざかっているオリックス

 1996年を最後に21年間もの間、リーグ制覇から遠ざかっているオリックス。巻き返しを狙う2018年シーズンに向け今年も2月1日から宮崎の地でキャンプが始まる。悲願のVは上位打線を固定できるかがカギを握りそうだ。

 オリックスが最も強かった19949596年。仰木監督は相手によって毎日のように打線を入れ替える「打線」でリーグを勝ち抜いたが199596年のリーグ連覇2年間で1番を打ったのは田口(現2軍監督)、イチローの2人だけだった。一方、4位に終わった昨季は安達宮崎武田駿太西野川端大城マレーロ、小島吉田正T-岡田杉本と実に12人を起用している。

 中軸を打つ選手は12球団一といっていいほどそろっている。昨季、勝負強い打撃を武器に26本塁打ロメロ、途中加入ながら82試合で20本塁打マークしたマレーロの両外国人に、7年ぶりに30本塁打を記録したT-岡田。ここにケガに苦しみながらもプロ2年で127試合に出場し22本塁打を記録している吉田正、そして小谷野中島ベテランコンビも健在。開幕までに大きなケガさえなければリーグの強打線完成する。

 だが、福良監督野球は機動も使いながら、相手の隙を突く野球だ。昨シーズンは1番にT-岡田を起用するなど重量打線で挑んでいたが、「(足を使える)そういった選手がいない。使わざるえない」と苦の策だったことを口にしている。ラインアップを生かすも殺すもトップバッターにかかっている。

 期待がかかる補は今季から登録名を本名の後藤に変更し心機一転の駿太、潰瘍性大腸炎という難病と闘う安達、昨季は規定打席には届かなかったが打率.270を残した宮崎、俊足が武器の小田、昨季プロ2年にして122試合に出場した大城ら。毎年のように期待される駿太らが一皮むければ戦国パ・リーグで優勝争いを繰り広げることができるはずだ。

 先発金子、西、ディクソン、山岡、2年山本ドラフト1位田嶋らが名を連ね、リリーフ黒木近藤日本ハムからFA移籍してきた増井と駒はそろっている。

 キャンプオープン戦で福良監督ラインナップの一番最初にを記入するのか。大いに注していきたい。(Full-Count編集部)

登録名を本名の後藤に変更した駿太【写真:荒川祐史】