先ごろ全ての試験飛行を了し、開発段階終了をアナウンスしたロッキード・マーティンF-35アメリカ海兵隊軍をはじめとする導入予定の各軍も、実戦化に向けての手続きを進めています。その中で2018年4月12日(現地時間)、イギリス軍は自の機材を使用した空中給油を初めて実施したと発表しました。

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 空中給油を実施したのは、イギリス海軍軍に所属するF-35B現在機種転換訓練を行なっているアメリカノースカライナ州のアメリカ海兵隊ビューフォー航空基地を離陸し、大西洋へ。

 大西洋上で、イギリスブライノートン軍基地を離陸した、イギリス軍第10飛行隊の空中給油機ボイジャーエアバスA330 MRTT)と合流し、空中給油を行いました。この空中給油は、実戦を想定して間と、両方のシチュエーションで実施され、どちらも問題なく終了しました。

 F-35作戦機として運用するには、空中給油は不可欠。特にイギリス海軍軍が導入したF-35Bは、S/VTOLを実現する為のリフファンが胴体中央部に存在し、その分燃料タンクのスペースが小さいので、1回の給油における航続時間(=作戦行動半径)が少ないという弱点を抱えています。その為、自の機材を用いての空中給油の確認は、イギリス軍のF-35にとって非常に重要なのです。

 今回の空中給油が問題なく実施できたことで、F-35B現在訓練を行なっているアメリカから、大西洋を横断して実戦配備されるイギリスへと移動させるミッションにおける、最大の懸念が払拭されました。イギリス軍のF-35は、まず今軍のF-35Bイギリス北部ノーフォークにあるマーラ軍基地へと移動し、第617飛行隊として運用が始まる予定です。

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(咲村珠

イギリス軍のF-35B、自国機材を用いた初の空中給油を実施