昨季はソフトバンクのサファテがシーズン最多セーブMVP

 昨季のパ・リーグMVPは、シーズン最多セーブ日本記録を塗り替えた福岡ソフトバンクのサファ投手である。パ・リーグでは1981年江夏豊氏(日本ハム)以来となる救援投手MVP獲得。福岡ソフトバンクの圧倒的な強さを支えた「勝利の方程式」の要だったこともあり、中継ぎ投手の重要性をめて知らしめる受賞だったことは記憶に新しい。

 しかし今季、そんなキングオブクローザー々に戦線を離脱した。右股関節のりで4月18日に登録を抹消され、一時帰することになったためだ。代役としては、ルーキーイヤーから4年連続50試合登板腕・投手名され、奮闘を続けている。

 ただサファテに限らず、昨季フル回転してチームの勝利を導いてきたパ・リーグの救援投手は、今季アクシデントや不振に見舞われて苦しんでいるケースが多いようだ。

 福岡ソフトバンク岩嵜投手は、昨季球団新記録、パ・リーグ1位となる72試合に登板40ホールド、防御率1.99で最優秀中継ぎいた。しかし、今季は4月9日に登録抹消され、12日に右肘視下滑膜切除術・関節形成術を受け復帰まで3かを要する見込み。ホークスは「勝利の方程式」再構築を余儀なくされることとなった。

 北海道日本ハムの鍵投手も、故障でチームから離れている。昨季はチーム最多の60試合に登板し、防御率2.53という安定感で後ろを支えた産子右腕。増井投手オリックスに移籍し、救援の柱としてさらなる期待がかかった今季だったが、オープン戦期間中の3月16日、右尺側手根屈筋(前腕内側)の筋挫傷と診断を受けた。すでにファームでは実戦に復帰している。

 そして、昨季は65試合に登板して4年連続の65試合登板を達成し、開幕から36試合連続自責点0と、驚異的な腕で魅せた楽天福山投手も、今季苦しんでいる中継ぎの1人だ。横浜から仙台に移り、戦力外通告を受けた選手とは思えない大躍進を遂げたが、今季はここまで15試合に登板して防御率7.47。16日には1軍登録を抹消されている。

 また、楽天ルペンにおいては、守護松井投手や左キラーとして存在感を放った高梨投手も、昨年の活躍から考えると物足りない成績。大不振から持ち直してきたチームをさらに活気づけるために、彼らの全復活が待たれる。

オリックスのブルペンは昨季と大きく変わる

 昨季、オリックスルペンを支えた黒木投手近藤投手の2人も、今季は苦しいマウンドが続く。黒木はここまでリーグトップの19試合に登板しているが、防御率は4.24。近藤投手4月20日楽天戦で押し出しによる失点を許すと、約1年ぶりの2軍降格を言い渡された。5月から昇格しているが、やはりまだ安定感を欠いている。

 今季は北海道日本ハムから加入した増井投手や、2年山本投手中継ぎに回った吉田投手、頭を現してきた澤田投手と、ブルペン容がガラッと変わっているオリックス。ここに昨季チームを支えた両輪が加われば、リーグの厚みを誇るブルペンになることは間違いない。浮上をす猛軍団において、若い2人にかかる期待は大きい。

 今回挙げた投手たちは、いずれも昨季パ・リーグを席巻したリリーバーたちだ。1点も与えられない場面でマウンドに上がる彼らが、その腕で背負うものの重さは計り知れない。なにより人間の肩肘には限界というものがあり、想像を絶する務をこなして短いプロ生活を燃やし尽くした中継ぎ投手も数多い。故障や不振でそれぞれのに直面する時期は多かれ少なかれ、どの投手にもあるものだろう。

 それでも、そんな苛な役割にこそやりがいを見出してきた彼らが、本来持っている々の期待を裏切らないもののはず。その名前だけで相手の戦意を殺ぐ岩嵜、サファテ、半袖姿で軽やかにアウトを積み重ねる福山、地元の大歓を背に投げる鍵。これからもたった1人のマウンドで、印的なシーンを呼び込む彼らの復活を待っている。(「パ・リーグ インサイト成田康史)

(記事提供パ・リーグ インサイト

ソフトバンクのデニス・サファテ【写真提供:福岡ソフトバンクホークス】