どんなに健康な人でも年に一回くらいは「風邪引いたかも……」と悪寒を感じることがあるだろう。非常に身近な病気であるにもかかわらず、実は「風邪」という病気そのものに効くは存在しない。だが最近、風邪の特効になりうる化合物が見つかったかもしれないと話題になっている。今14日付の英「BBC」ほか、多数メディアがこのニュースを報じている。

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風邪薬風邪に効かない?

 薬局ドラッグストアに大量に並んでいる風邪薬。現代の日本人ならもが一度は手に取ったことがあると思うが、風邪薬には喉の痛みやせき、熱や鼻水などといった症状を善させる効果はあるものの、病気そのものには効かない。病院で処方される風邪薬も同様で、飲めば風邪の症状をやわらげてくれるが、風邪という病を根本的に治してはくれないのだ。

 なぜ風邪を治すが存在しないのか? 風邪のほとんどはウイルスによる感染症であるため抗生物質(抗細菌物質)は役に立たず、しかも原因となりうるウイルスが多種多様すぎるために抗ウイルス剤の作りようもないのである。風邪を治すにはしっかり休養を取って、体内の免疫を高めるしかないのが現状だ。

 しかし、それも過去常識となるかもしれない。最近、英国インペリアル・カレッジ・ロンドンの研究者らが、風邪の特効となりうる物質を発見したと発表したのだ。その化合物「IMP-1088」がターゲットにするのはウイルス自体ではなく、ウイルスが利用する人間のタンパク質に作用するため、多種多様なウイルスに対応できるという。

■待望の特効? IMP-1088とは

 今14日に学術誌「Nature Chemistry」に掲載された論文によれば、IMP-1088は人間の細胞内にあるN-ミリストイルトランスフェラーゼ(NMT)というタンパク質に作用し、ウイルス増殖を防ぐ働きをもつ。

 人間の体内に入り込んだ風邪ウイルスNMTを「ハイジャック」し、自らを複製するのに利用する。だが、IMP-1088の作用によってNMTとウイルスの結合が阻されるため、ウイルス増殖は防がれるという。ターゲットが人間側のタンパク質なので、耐性ウイルスが出現する恐れもない。

 さらに興味深いことに、風邪ウイルスだけでなくマラリアなど様々な病原体もNMTをハイジャックすることが知られている。つまり、IMP-1088は風邪以外の感染症にも効果を発揮する可性があるのだ。

 この研究を率いるインペリアル・カレッジ・ロンドン化学部のエド・テート氏は、プレスリリースの中で、風邪には重篤な合併症を引き起こす可性があることに触れ、IMP-1088のようなを感染初期に使うことは非常に有益であると摘している。そして、肺にすばやく届く吸引開発中だとも明かした。

 こうなると気になるのは一般への発売であるが、残念ながらそれはまだ先のようだ。科学メディアScience Alert」によれば、IMP-1088はまだヒト細胞での実験のみが行われただけで、動物での性試験も行われていないという。風邪の特効を手にしたと喜ぶのは、まだまだ時期尚ということだ。

 開発できたらノーベル賞ものとさえいわれる風邪の特効。今回の化合物が本物ならば、世界中の多くの人々を救う、まさに世紀の発見となるであろう。

(編集部)

イメージ画像は、「Thinkstock」より

※イメージ画像は、「Thinkstock」より