卓越したに、先進の対地約束された成功のもと誕生したF-15Eストライクイーグル」はこの30年間、期待どおりの強さを発揮し、いまだ量産が続けられています。その「最強」たる理由の一端を解説します。

対空も対地もハイレベルな万能機

今年2018年アメリカ軍の戦闘爆撃機ボーイングF-15Eストライクイーグル」が1988昭和63)年の配備から30周年を迎えました。「戦闘爆撃機」とは戦闘機としての中戦を持ちつつ対地攻撃用の爆弾ミサイル搭載を付加した機種であり「戦闘攻撃機」とも呼称します。

実のところ全く爆弾を搭載できない戦闘機というのはほとんど存在しないので、あらゆる戦闘機戦闘爆撃機たりえますが、たいていの機は中戦寄りの性であったり、対地攻撃を重視したりと、得意とする分野を持っています。

しかしF-15Eは違いました。30年前の実用化当時、中戦、対地攻撃どちらにおいても類なき高性を有し、まさに欠の万機として誕生しました。

まずF-15E中戦はその原機であるF-15「イーグル」によって担保されています。F-152018年現在中戦でただの一度も敗北することなく、100機以上の敵機を撃墜した記録を持っており、そのはほぼそのまま引き継がれました。また一時的にF-15Eの方が優れていたこともあり、F-15に対してF-15Eと同等の電子機器を搭載しを引き上げる修が行われたこともあります。

そしてなによりF-15E髄は対地攻撃です。原F-15から燃料タンクや兵装搭載量の増設/増量が行われていますが、こうした機体のメカニズムもさることながら、既存の戦闘機よりもはるかに優れる電子機器を搭載し、時代を越した照準を与えられた点がより重要であると言えます。

その強みは先進的すぎたレーダーにあり

各種電子機器において最も高価で重要な存在が、機首部に格納されたAN/APG-70火器管制レーダーです。このAN/APG-70は、戦闘機搭載用としては世界ではじめて「合成開口レーダーモード」を実用化しました。合成開口レーダーモードとは、地表のある領域を移動しながらレーダーで数秒間走査し、得られた多数の反射波データを1枚に合成することで、写真画質の「地図」を作ることを可とします。

この合成開口レーダーモードの視程は最大150kmであり、約40kmの距離であれば建物はおろか個々の自動車まで判別できる解像度を得ることができました。しかも、悪であろうが間であろうが一切関係なしにです。

この合成開口レーダーモード活用すれば、標的の座標を遠距離から取得し、GPS/INS誘導爆弾にそれをセットすることで、F-15Eは標的を一切視で確認できなくとも正確に爆撃できるを獲得しました。

そしてもうひとつの重要な電子機器が、「ランターンLANTIRN)」と呼ばれる2本の赤外線画像ポッドです。ランターンは分厚いを透過することができず、また較的近距離でしか使えませんが、問わずより高精細なリアルタイム画像を取得できることや、移動標を照準できるという点において合成開口レーダーモードに勝ります。またレーザー照準装置が組み込まれており、レーザー誘導爆弾を使った精密爆撃には必須の装備です。

F-15Eは配備開始の翌年1989(平成元)年末に実働体制にはいり、そのわずか1年後の1991平成3)年1月湾岸戦争で実戦デビューしました。湾岸戦争におけるF-15Eの活躍ぶりは伝説的です。ある一夜作戦において2機のF-15Eがそれぞれ8発のレーザー誘導爆弾を搭載し、なんと16両の車両を破壊、撃破率100%を記録しています。またある作戦では、レーザー誘導爆弾を飛行中のヘリコプターに直撃させ、「爆弾航空機を撃墜」してしまったことさえありました。

伝説的な実戦デビューの、その後は…?

2018年現在ではF-16F/A-18F-35などをはじめに合成開口レーダーモードランターンないしそれと同種の赤外線センサーを搭載する機種が当たり前になってはいるものの、湾岸戦争の時点でこれを実現していたF-15Eは、まさに現代戦闘爆撃機マルチロールファイター」の歴史を築き上げた戦闘爆撃機であったと言えるでしょう。

F-15Eはあまりに強すぎたため、1990年代にこれを導入したイスラエルF-15IサウジアラビアF-15Sでは合成開口レーダーモードランターンの最大解像度を使用できないようソフトウェアで制限がかけられました。2000平成12)年以降は規制も緩み、F-15Eと一部同等以上の性を持つ韓国F-15KシンガポールF-15SG、そしてサウジアラビア軍が再びF-15SAとして導入しており、さらにカタール軍もF-15QAの導入を決め、量産は継続中です。

アメリカ軍のF-15Eも数度にわたる性向上によって、レーダーは新しいAN/APG-82へ、ランターンもより高性スナイパーXへ換装されており、30年が経過した今もなお卓越したと対地攻撃を兼ね備えた最高クラス戦闘爆撃機として各の第一線で活躍しています。

F-15Eの設計寿命16000飛行時間でしたが、最大36000飛行時間へ拡であると見られ、年間300飛行時間程度で酷使といえるレベルですから、現在生産中のF-15SAF-15QAなどは優に100年は使えます。ドラえもん誕生日2112年9月3日)以降も「ストライクイーグル」は健在であるかもしれません。

【写真】F-15Eのコックピットまわり

離陸するF-15E「ストライクイーグル」先進的な対地攻撃センサーを操作するため後部座席に専任の兵装システム士官が搭乗する。(関 賢太郎撮影)。