を集めるスラッガー・汰、打撃に見える確かな“進化

 高校野球100回大会の地方大会が全各地で本格化する中、このスラッガーの一挙一動にも注が集まる。高校通算は49本を数える智弁和歌山の強打の左打者・汰だ。

 ここまで本塁打数を順調に伸ばし、いよいよへの階段を登る段階に来ているが、高嶋監督は最近のについて、こんな本音を吐露した。

「打つ方は問題ないんですけれど、最近の練習試合は歩かされることが多くて、まともに勝負してもらえんのですわ。勝負してもろてたら、また状況も変わるんやろうけどね。打たせてもらえんから、本人もストレスが溜まってるんちゃうかなってねえ」

 打ちたくても打てないとなると、高校生では精的なコントロールができない選手もいる。だが、はそんな場面に遭遇しても冷静に受け止めている。

マイナスにばかり考えてしまうと次には生きないと思うんです。フォアボールで歩かされることは悪いことではないし、チームのためにはなると思うので。その結果はきちんと受け止めて、前だけを見ています」

 と言えば、これまで逆方向に大きな当たりをよくにしていたが、最近はセンター方向への打球が増えた。

標は左中間、右中間なんですけれど、逆方向の意識が強すぎて、溜めすぎてしまうところがあって。それで、レフトポール、左中間、センターの順番に意識するようにしたら、センターへの打球が増えました。今までにはあまりなかったですね」

 万全な状態ではなかった昨夏の甲子園、そして昨を思えば、選抜は6試合フル出場できた。だが、打率は2割に届かず悔しい思いをした。準々決勝の創成館戦では逆方向にホームランを放ったが、初戦の富山商戦では好右腕・澤田フォークに苦しみ、以降も内を厳しく攻められる打席が立った。

「Aクラス投手とたくさん対戦できたことは良かったです。でも、焦りすぎたというか、想定外の攻めをされて余裕がなくなって、結果をめすぎたというか……。初球から積極的に振れていませんでした。それが一番の反点です」

大阪桐蔭へのリベンジへ、まずは和歌山大会制覇を「一戦一戦ですね」

 何より選抜決勝、近畿大会決勝と2試合、大阪桐蔭の根尾昂と相対した経験は大きな糧になったと思っている。

「根尾君はギアの上げ方がうまくて、塁上から見てもその場面によってボールのキレが全然違うんです。選抜の時の根尾君の球の方が明らかにキレはありましたけれど、ピンチなるほどを入れて投げられるのはさすがだと思います」

 選抜では安打だったが、近畿大会では2安打を放った。とはいえ、ここまで大阪桐蔭相手に5連敗。リベンジをするのはこのしかない。

「自分たちのペースに持っていこうとしてもなかなか持っていけない。向こうはスキをまったく見せないんです。本当はそこ(スキ)を突いていきたいと思ってもできないんですよね。それが悔しいです。でも、このこそはという思いはあります」

 その前に、まずは和歌山を勝ち抜かなくてはならない。は「まずは一戦一戦ですね。打ちたい打ちたいと思いすぎず、ボールをしっかり見ていきたいです」と言う。

 あと、気になることがひとつ。7月1日練習試合で捕手マスクをかぶっている姿がインターネットに掲載され、話題を呼んだ。高嶋監督いわく、手薄な捕手というポジションの緊急事態に備えて、捕手経験のあるマスクを被らせたとのことだが、本人は「緊急の時以外、被ることはないですよ」と苦笑い。だが、どんな姿であっても、ゲームセット時は笑顔でいたいと強く思う。

「(何度も敬遠された)松井秀喜のように耐えても、しっかり打てるバッターになってもらいたいけれどね。あ、でも選抜でホームラン3本以上打てって言うて本人は縮こまってしもうたから、あんまり言わんときますわ」

 高嶋監督快に笑う。燃えたぎる闘志を胸に秘めた背番号5は、最後のも持ち前のフルスイングで見る者を虜にする一打を放つつもりだ。(沢井史 / Fumi Sawai)

今春近畿大会で表彰を受ける智弁和歌山・林晃汰(右)【写真:沢井史】