サッカーロシアワールドカップ(W杯)の準決勝、クロアチア代表がイングランド代表と対戦し、延長戦の末に2-1と競り勝ち、初の決勝進出を決めた。

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今大会のクロアチアは、とにかく話題に事欠かない。

大会序盤には、途中出場を拒否したニコラ・カリニッチを追放し、ベスト4進出直後には、ドマゴイ・ヴィダがSNS政治的発言をして、FIFAに厳重注意される事態に発展。ともにメッセージを発したコーチは解任された。

ところが、ピッチ外の騒動が逆にチーム結束を強めているかのように、ピッチ内に限ればポジティブな話題が続く。グループステージではリオネル・メッシ擁するアルゼンチン相手に3発を叩き込む勝劇。決勝トーナメントに入ってもデンマークとの熱きPK戦を制し、勢いに乗る開催ロシアもこちらもPKで下した。

準決勝のイングランド戦では、さすがに疲労もあってか序盤からミス立ち、得意の連携もどこかチグハグ。5分に見事な直接FKを叩き込まれ、々にビハインドまで背負ってしまった。

後半に入っても攻撃が跳ね返されてばかりだったが、68分に右サイドからクロスが上がると、相手の死び込んだイバン・ペリシッチが大外から飛び出して左足を合わせて追いついた。

3試合連続で戦うことになった延長戦でも、ヘトヘトなはずなのに必死ゴールを奪いにいく。109分には、どこにそんなエネルギーが残っていたのかと思うほど鮮やかな、マリオ・マンジュキッチのボレーシュートがさく裂する。

コーナーフラッグ付近で雄叫びを上げるマンジュキッチ。祝福するために選手は殺到。マンジュキッチもろとも押しつぶされたカメラマンにヴィダが熱いせっぷんを“見舞う”など、ほとんどお祭り騒ぎである。

史上初の決勝進出を決めた直後の会見に、代表ユニフォームを着込んでやってきたのはクロアチアズラトコ・ダリッチ監督。「チームが示した強さやスタミナ、エナジーレベルは凄まじかったね」と選手たちを笑顔で称える。

先発した11人で90分を戦い抜き、1人の交代カードを切ったのは延長前半になってから。

「交代を使いたかったが、出場している選手はもそれをめないんだ。みんなって、『いけます。まだ走れます』と言っていたからね」

レアル・マドリードに所属するキャプテンルカ・モドリッチを筆頭に、どの選手も技に覚えのある一流どころ。技術に自信を持つ選手ほど運動量が少なく守備はサボりがちだが、「小さな負傷を抱えている選手もいて、2人は片足だけでプレーしているような状態だった。しかし、それを感じさせなかったね」とダリッチ監督は明かしたように、すべての選手がエネルギー尽きるまで、根性でゴールに迫っていった。

のように走り回り、1ゴール1アシストの活躍で、試合のMVPであるマン・オブ・ザ・マッチいたイバン・ペリシッチは、「クロアチアのような小さなにとって、W杯セミファイナルがどれだけ重要なのか、みんな知っているんだ」と口にした。

決勝で突するのは、試合までの間隔が1日長いフランス。しかも、決勝トーナメント3試合はすべて90分で決着してきて、120分を3試合戦ったクロアチアはちょうど1試合分多くプレーしていることになった。

ところが、もはやそんな話題を出すことすらどこかに思えてくる。

うまくて、タフで熱い。その上、持てるのすべてを最後の一滴まで振り絞る。

観る者の胸を強く打つ何かがあるのであれば、それは彼らが今というときを、夢中に生きているからという気がしてならない。(東京ウォーカー(全版)・小谷紘友)

クロアチアがイングランドを下し、初のW杯決勝進出