年に2回ロンドンで行われるイギリス最大の日本文化の祭典「ハイパージャパン」。クリスマス前の11月24日から3日間、ロンドン東部タバコドックで行われた同催しの玉となったのが、「ラーメンエクスペリエンス」というラーメンイベントだ。

ラーメンエクスペリエンス」は、用意された「」「しょう油」「みそ」「とんこつ」の4種類のスープを味見してから、最も気に入った1種類のラーメンを選んで食べるという企画だ。各味を異なったラーメン屋が提供するのではなく、同一のラーメン屋が4種類の異なった味を提供するため、フレーバーは異なるが作り手は一緒だ。

ヨーロッパ随一のとんこつラーメン屋の集積地ロンドンにおいて、果たして現地の人々はどのラーメンを選んだのだろうか?


とんこつ一辺倒のロンドンラーメンシーンに変化?
今のロンドンにおけるラーメンシーンでは「ラーメンとんこつ」という方程式が成り立っている。現地ラーメン業界でも、ヨーロッパ人はとんこつ味を好むというのが一般的な認識だ。

このような状況において、今回の「ラーメンエクスペリエンス」では、ロンドンの人々がとんこつ以外の味を「体験 (エクスペリエンス)」できる絶好の機会だった。その反は大きく、前売り販売された1枚あたり5ポンド(約750円)のラーメン券 は、3日間の全日程で売し、合計で2500杯以上のラーメンが振る舞われた。

その結果、一番人気は……とんこつと同じくらい選ばれた! 次いで「みそ」と「しょうゆ」が出た。中でも「みそ」は特にアジア系の人に受け、「とんこつ」はヨーロッパ系の人に受けていた。「当初は、とんこつ6〜7割、みそ3割、しょうゆで1割程度と見込んでいたため、予想外の結果に私たちも衝撃だった」と出店担当者は胸中を明かした。

ロンドンにおける、とんこつの不動の地位は、純に「とんこつ人気」により確立されたものだったのか、それとも単なる売り手側の広告策略に踊らされていたのか、今回のラーメンエクスペリエンスの結果はそんな現状に疑問を投げかけ、一石を投じる好機となった。



ロンドン市民とんこつ以外の選択肢もほしがっている
とんこつ人気ロンドンで、なぜが最も多くが選ばれたのか? 同イベントラーメン提供したラーメン屋「麺屋・ラーメン居酒屋 佐助(以下、佐助)」の調理担当者は、「ハイパージャパンでは日本通のロンドンっ子が集まるため、皆とんこつの味はロンドン内のラーメン屋を通して知っているはず。そのため何か新しいものをという考えで、塩ラーメンを選んだ人がとんこつと同等に多かったのではないでしょうか」と客の傾向を分析する。

今やロンドンにおいて、とんこつはありきたりの味となり、 物足りなくなってきているのだろうか。ケンブリッジ大学に通いラーメン通であるというイギリス在住のインド人、ダニカ・パリクさんは「とんこつは好きだけど、他のタイプの本格的な日本ラーメンを食べる機会には今まで恵まれなかった。イギリスには中々ないので、もっと簡単に見つかるようになるといいのに」と漏らす。

」という、洗練されたシンプルさをめられるコンセプトロンドン市民に新鮮に映った可性もある。

ロンドンラーメンにアクセントをつける佐助
とんこつに飽き始めた現地のラーメン通が見守るロンドンラーメンシーンを開けるかもしれないのが、今回のラーメンエクスペリエンスで腕を振るった佐助だ。

2012年から2013年にかけてのロンドンでは、「昇」「トンコツ」「ボーン・ダディーズ」など、とんこつ味を看メニューとする本格的なラーメン屋が相次いでのれんを掲げ、現在に至るとんこつブームの礎を築いた。そうした中、2013年初頭に、日本食材店が集まっていた内中心部ピカデリーサーカスの旧三越ロンドン支店内に、「佐助」の前身となった 「三越ラーメンバー」が開業。同年9月三越ロンドン支店の営業終了に伴い同ラーメンバー閉店したが、2014年に同ラーメンバーはソーホー地区において「麺屋 佐助」としてリニューアルオープンロンドンラーメンシーンにアクセントをもたらした。

三越ラーメンバー時代からの佐助の存在意義は、とんこつ一人勝ちのロンドンラーメンシーンにて、極太麺を使った「つけ麺」という変化球メニューを展開したということだ。日本の味に近い魚介醤油ラーメン味噌ラーメンなども人気メニューだった。その後、佐助は、ピカデリーサーカスにある博多とんこつの店「金田ロンドン二号店」の並びに支店を出すなどしたが、借りていた物件の大家が建物を売却することになり2017年1月をもって閉店。そして今年12月7日、テムズ沿いにある巨大観覧車ロンドンアイの近くに「ラーメン居酒屋 佐助」として、木・土曜の3日間だけのソフトオープンを皮切りに新装開店する。佐助の再スタートは、飽和状態にあるロンドンとんこつ市場において、台風になる可性も十分にある。

ラーメンエクスペリエンスをきっかけに、とんこつ中心のロンドンラーメンシーン色が変わる前となるのか。今後の展開からが離せない。
ケンディアナジョーンズ

スープの試飲にならぶロンドン市民