76ersの名物“ビッグダディ”も認める、近未来スーパースター補の可

「今年は去年までとは明らかアリーナの雰囲気が違う。ただ勝ちを増やしただけではなく、もが将来を楽しみにできる魅的な76ersが戻ってきたんだ。もうしばらく経験を積んだら、凄いチームになるだろう」

 2月9日ニューリンズ・ペリカンズ戦の際、フィラルフィアのウェルス・ファーゴ・センター取った名物ファンは満面の笑顔でそう述べた。

 過去10年以上に渡ってゴール裏の席でチームを見守ってきた、その男性は通称“ビッグダディ”。地元のNBAチーム、76ersに対する奮ぶりは、このスポーツファンの想いを分かりやすく代弁しているかのようだった。

 長く続けてきた再建政策がようやく終わりに近づき、魅的なメンバーがフィリーのい始めている。昨季の新人王補になったジョエル・エンビード、ダリオ・シャリッチに加え、去年のドラフト全体1位名選手のベンシモンズがついにデビュー。すべて23歳以下のスタートリオやかだ。

 9日のペリカンズ戦はその魅フルに発揮される舞台になった。23歳にして大柱の格を漂わせるようになったビッグマン、エンビードは24得点、16リバウンドと爆発。シャリッチも5本中4本の3点シュートを決めて、24得点でエンビードを援護した。身長208センチながらを任されるシモンズは第3クォーター終了までに10得点、9リバウンド、8アシストを挙げ、大差がつかずに最後までプレーしていればトリプルダブルも濃厚だっただろう。

ファンに熱狂を呼ぶ理由、ライバルも認める「パーソナリティ」と「カリスマ性」

 若き“ビッグ3”が大活躍し、76ersペリカンズに100-82で圧勝。続く2月10日のロサンジェルス・クリッパーズ戦にも勝った時点で2825敗となり、すでに昨シーズン2854敗)の勝ちに並んだ。実に2012年以来となるプレーオフ進出の圏内にいるのだから、ファン奮も理解できるというものだ。

 フレッシュなチームの中でも、やはりエンビードは底知れぬスケールの大きさを感じさせている。身長219センチ、体重113キロという巨体ながら、ハイレベルスキルを備えた万2014年ドラフト1巡全体3位で名されながら、度重なるケガで最初の2年間はまったくプレーできなかった。しかし、ついにデビューした昨季は31試合でいきなり20.2得点、7.8リバウンド。全開を感じさせる今季は23.8得点、11.2リバウンドと数字を向上させ、初のオールスターにも選ばれた。

「エンビードがポストプレーに磨きをかけ、健康を保ったら、“ウィルト・チェンバレンの別バージョン”と呼び得る存在になり得る。(得点だけではなく)ディフェンス面の存在感も大きい。ブロックを決め、相手のシュートを難しくさせることができるし、リバウンドも優れている」

 フィラルフィア・デイリーニューコラムニストであるマーカス・ヘイズ氏のそんなコメントもエンビードの評価の高さを物語る。リーグ伝説的存在であるチェンバレンの名前を思わず出したくなるほど稀有な素材。膝に抱える古傷は気がかかりではあるが、今後も健康を保ちさえすれば、アンストッパブルビッグマンに成長していく可性は高い。

「ジョエル素晴らしい選手というだけでなく、パーソナリティカリスマ性を持っている。だからこそ、あれだけファンを喜ばせることができるんだ」

ビッグダディ”が見通す未来「良い方向に向かっているとは思う」

 9日の試合後にはシクサーズのブレッドブラウンもそう述べていたが、タレント集団の中でもエンビードの人気は群を抜いている。カリスマ性を備えたスーパースターを中心に、躍進を始めた名門フランチャイズ。このままタレントたちが順調に成長し、故障を避ければ、シクサーズは遠からずうちに毎年のようにプレーオフ上位進出を果たせるようになるかもしれない。1990年代後半から2000年代前半、アレンアイバーソンを中心にしたチームのように、血気盛んなフィラルフィアのを熱狂させることも不可能ではないのだろう。

「エンビード、シモンズ、シャリッチたちのおかげで、若く、エキサイティングなチームになった。アイバーソンの時代以来の盛り上がり? まだその名前を使うのはすぎると思う。アレンは特別だった。毎晩、このに何かをもたらしてくれたからね。今のチームはまだその域には達していないけど、良い方向に向かっているとは思う」

 ビッグダディはそうり、アイバーソンの名前を出した筆者を制した。実際にもちろんこのまま一気に突っ走れるほどNBAは甘くはない。ただ……負けに慣れきっていた引くサーズがスーパースター補を得て、チーム内に勝利意識が芽生え始めたことの意味は大きい。長い再建の時間は終わった。この魅的なチームの近未来エキサイトし、成長を楽しみにしているのは、もうフィラルフィアのファンだけではないはずである。(杉浦大介 / Daisuke Sugiura

杉浦大介
1975年東京都生まれ。高校球児からアマボクサーを経て、フリーランススポーツライターに転身。現在ニューヨーク在住で、ボクシングMLBNBAなどを題材に執筆活動を行う。な著書に「日本人投手黄金時代 メジャーリーグにおけるの評価」(KKベストセラーズ)、「イチローがいた幸せ」(悟空出版)。

ジョエル・エンビード【写真:Getty Images】