都市の大量輸送手段として注されている連節バス。大都市圏の中心部や、通勤通学客が集中する路線を中心に導入が進んでいます。日本において連節バスはどのような歴史をたどってきたのでしょうか。

そもそも「連節バス」とは

通常のバスよりも長い「連節バス」が近年増えています。1台で多くの人を運べることから、大都市圏の中心部を走る路線や、郊外に開発された副都心大学キャンパスなど、夕時間帯に通勤通学客が一気に集中する路線を中心に導入が進んでいます。

連節バスとはどのような乗りものなのでしょうか。兵庫県三田連節バスを運行している神姫バス姫路市)のウェブサイトでは、「大量輸送のために体が2つ以上つながっているバスであり、連節部分がでつながっているため自由に行き来ができます」と紹介されています。全長はおよそ18mから19mで、客定員は110名から190名程度です。

エンジンの配置は、先頭車両の床下にミッドシップエンジンとして置いて後部車両を牽引(けんいん)するものと、最後部車両リアエンジンとして置いて中間・先頭車両を推進するものがありますが、車両のノンステップ化が進んだことで、最近は後者タイプが大半となっています。一方、欧州などでは、有物質を排出せず運行経費が低いトロリーバス仕様種も見られます。

日本の場合、連節バス道路運送法に基づく国土交通省運輸局の特例措置を受け、使用路線を限定して運行されます。というのも、連節バスの全長が、日本の保安基準で定められている12mをえるうえ、軸重や全幅も日本の基準をえる種が存在すること、さらには非常口が設置されていないなど、原則では日本国内のを走行することができないからです。そのため、日本連節バスを運行する場合は、これらの点について、道路運送車両法に基づく国土交通省運輸局の基準緩和申請、道路法に基づく道路管理者の特殊車両通行許可申請、および道路交通法に基づく警察署の制限外許可申請などが必要となります。また、非常時の回路や新規路線への投入には、その都度実による検証認可も必要です。

連節バストレーラーバスと異なり、複数の車両でつながっているため、通常の大免許で運転でき、けん引免許は不要です。しかし実際には、けん引自動車の運転と同等の技が必要であることから、多くの事業者はけん引免許取得者を乗務させています。なお、営業運転に際しては大二種免許が必要です。

日本初の連節バスは? 80年代「つくば博」で広く知られる

日本初の連節バスは、1950(昭和25)年2月いすゞ自動車が試作製造した「BXツイン」といわれています。当時のベストセラバスであったいすゞ「BX91」をベースに製造され、「双子バス」とも呼ばれていました。全長は11m、定員は75名で、運転者1名と2名が乗務。連節部は上下方向にしか折れ曲がらない代わりに、後部体にある第3軸が曲がる構造を採用していましたが、小回りが効かないなどの理由で普及には至らず、製作はこの1両のみ。同青森県八戸市交通部で活躍しました。

連節バスが広く知られるようになったのは、1985(昭和60)年に茨城県つくば市で開催された「科学技術博覧会」(科学万博つくば '85)ではないでしょうか。会場へのアクセス手段として、スウェーデンボルボ製(ボディは富士重工業〈現・スバル〉製)の連節バス100台導入され、万博会場と常磐線臨時駅である万博中央現在ひたち野うしく駅の場所に会期中のみ開設されていた)のあいだを結ぶシャトルバスとして使用されました。

博覧会閉幕後は、100台のうち80台がオーストラリアへ輸出され、19台は東京空港交通(東京都中央区)に移籍し、TCAT東京ティエアターミナル)〜成田空港間のリムジンバス空港内のランプバスとして使用されました。また、最後の1台は富士重工業伊勢製作所(現・桐生工業伊勢崎工場)に保存のため引き取られています。東京空港交通で空港ランプバスとして使用された3台はさらに、1999平成11)年に旭川電気軌道北海道旭川市)へ移籍し、期の通学路線用として2004(平成16)年まで使用されました。

1998平成10)年にはボルボ連節バス(ボディは富士重工業製)を日本で正式発表し、京成電鉄分社化を経て京成バス)が千葉県JR幕張本郷駅幕張都心間の路線バスに導入しました。この京成バス車両を使用して、金沢市では2004(平成16)年11月連節バスの運行実験も行われています。

日本で活躍する連節バスは大半が外国製

現在日本では、北は新潟から西は福岡まで、おもに大都市の利用客が多い路線や幹線路線を中心に連節バスが導入されており、その数はここ数年で増えています。2018年にはさらに、京都府町域のけいはんな学研都市で運行を開始するほか、福岡県北九州市など導入を検討している都市もあります。2020年東京オリンピックパラリンピックまでに、連節バスが見られる機会はさらに増えることが予想されます。

日本で活躍する連節バスは、大半が外製です。現在は次の4種が活躍しています。

メルセデス・ベンツ「シターロG」
・運行事業者:神奈川中央交通京成バス岐阜乗合自動車近江鉄道南海バス神姫バス西日本鉄道

ダイムラーグループエボバスEvoBus)が製造する大連節路線バスで、2007(平成19)年に神奈川中央交通日本で初めて導入しました。現在日本国内では最多の台数を誇り、三菱ふそうトラック・バスが販売口となっています。2016年には新モデルが発表され、南海バス西日本鉄道が導入しています。

スカニア/ボルグレン
・運行事業者:新潟交通奈良交通2018年運行開始予定)、西日本鉄道

スウェーデンスカニア製のシャーシとエンジンに、オーストラリア・ボルグレン製の体を載せた連節バス車両幅や軸重などを日本の法規に合わせるなど、日本市場向けとしたのが特長です。日本で初めて導入したのは新潟交通で、2015年9月のこと。三井物産プラントシステム東京都港区)が輸入販売を行っています。

ネオプラン「セントロライナー
・運行事業者:神奈川中央交通

ドイツのゴットローブ・アウベルダー社製、「ネオプランブランドの低床バスです。日本では神奈川中央交通2005平成173月湘南台駅西口慶応大学間の路線バス用として「セントロライナー」連節タイプを初導入しました。

ボルボ「B10M」
・運行事業者:ジェイアールバス関東

前出の、ボルボが1998平成10)年に日本で正式発表し、当時の京成電鉄京成バス)がJR幕張本郷駅幕張都心間に導入した連節バスです。体は富士重工業(現・スバル)製。京成バスはこのバスを10台導入しましたが、現在メルセデス・ベンツの「シターロG」に代替されています。京成バスで活躍していた車両のうち4台は、ジェイアールバス関東が購入し、現在JR東日本総合研修センターの送迎バス新白河駅〜研修センター)として運行しています。

残念ながら、現在のところ純産の連節バスは導入されていませんが、じつはいすゞ自動車日野自動車が共同で、ハイブリッドシステムを搭載した新連節バスを開発しています。ければ2019年には日本国内向けに発売する予定です。

「連節バス=BRT」ではない? 連節バスのこれから

先述のとおり、日本ではおもに大都市の利用客が多い路線や幹線路線を中心に連節バスが導入されていますが、海外の事例を見ると、ブラジルクリチバや中国の広州など、BRTBus Rapid Transitバスを基盤とした大量輸送システム)を実現するためのツールのひとつとして連節バスを導入する事例が多いです。

一方で日本では、「連節バスBRT」と称する事例を時々見かけますが、特に「rapid」(速達性)という観点で見ると、これが正しいかは大いに疑問であり、BRTのおもな特徴である「バス専用線」「バス専用道路」「外運賃徴収」「交差点での待遇」「乗降口の高さ」という観点で考えても程遠いというのが現状です。BRTのおもな特徴をすべて兼ね備えた路線の登場と、BRTを実現するためのツールとしての連節バスの登場が、今後期待されるところです。

また、最近では路線バスの運転手不足が深刻になっており、1台で多くの乗客を運べる連節バスを普及させることで、その解決に少しでもつなげられないかという議論も出始めています。乗客が多く連節バスの運行に適した区間に限られますが、運行の駄をき効率化する手段として連節バス活用するというケースは、もしかすると今後増える可性があります。

認可の問題など導入のハードルが高い連節バスではありますが、大量輸送手段として自治体や事業者などが注しているのもまた事実です。純連節バスデビューも近づいており、運行の環境が今以上に整えば、中で多くの連節バスが行き交うが見られるのも、そう遠くない時期に訪れるかもしれません。

【表】日本で走る連節バス一覧

新潟交通が「萬代橋ライン」で運行する連節バス。スカニア/ボルグレン製の車両を日本で初めて導入した(須田浩司撮影)。