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■文政七年 春(3)

「他にも色々あるぜ」

芳は「平知盛亡霊と弁慶」の絵をに置き、次の一枚を取り出した。

画像:芳「吉野山の横山覚範と佐藤忠信の戦い」ボストン美術館

「これア四年前くれえに描いたやつだ。義経来の忠信と横川覚範の吉野山での一戦」

「うわ、凄い数の矢ね」

「でもやっぱりまだまだだな!全体に灰色が多すぎた。今ならもっと色を工夫するかな」

「・・・・・・うん」

みつの伏せた毛が、げにゆれた。

もとには、何か濃い陰翳を宿している。

芳は少し訝(いぶか)しんだ。

「ねえ、芳はん」

ん?

あたし、好き・・・・・・?」

不意にみつがいた。

「そりゃあ、わっちゃア、大好きだ」

芳は顔をにしてそう言った後、にっと明るく笑った。

「そっか」

みつは溜息のようなを鼻から出した。

あたしはこの、嫌いなの」

「なんでだ?より綺麗なだぜ」

「そうかしら。・・・・・・」

みつが口をつぐみ、この話はそれで終わるはずだった。しかしまた、女はくちびるを開いた。

「ねえ、芳はん」、

ん?どうした?」

芳が見ると、みつは何か思い詰めたような意を決したような表情で、に寄せた絵を引き寄せた。

「この絵のは、どんな色をしているの?こっちの船は?このは?」

画像:芳「平知盛亡霊と弁慶(部分)」ボストン美術館

この女は何を言っているのだろう、と芳は思った。咄嗟には理解ができなかった。

「ねえ、芳はん」、

みつのにみるみる大きなが膨れ上がり、そして、ぽたりと下に落ちた。

たんぽぽは、どんな色なの」。

芳は胸を衝かれた。

「・・・・・・見えねえ、のか?」

芳は驚きに身を起こし、みつの肩を掴んで面詰した。

「見え・・・・・・ないよ」

そう答えたみつの奢な身体は、これ以上揺さ振れば脆く崩れ去ってしまうのではないかと思われた。

女はっ直ぐ芳を見つめたまま、翡翠のような涙をぽろぽろと落とした。芳は狽を隠せない。

あたし、十二の時に高い熱で死にかけて、治ってが覚めた時からこの」、

のくちびるが、かすかに震える。

「色が、見えない」。

「そうか。・・・・・・」

芳の極色の絵が、みつにはつまらなく思えた理由が分かった。芳がこだわっていた色そのものが、彼女には映らなかった。

にも言った事ないよ。知られたらを降ろされちまう。それどころか見世を追い出されるかもしれない。毎日怖いの。記憶と明暗だけで見分けて、ものの匂いや感触や何でも片っ端から憶えて、皆と変わらずに生活出来るように自分で訓練したの。必死だった」

みつが言うにはそのにも弱く、間に陽の下に出るとに刺さって痛むために外出もままならない。反対にや夕刻以降の陽のない時間は、微妙な明暗の差ですら昔より一層鮮明に見分けられるのだという。

「床の中の事もあんまり憶えが良くて、仕込みに気味悪がられた。生じゃないと思われて、行燈部屋で折檻もされた。それでも女郎にしかなれないから、どうしたら男が喜ぶのか、死に物狂いで覚えてやってきた。汚いの、あたし

思い詰めた根も怯えたまなざしも震える音も、全てがさっきまで芳の見ていたみつとは別人で、しかし全てが紛れもなくみつであった。

「毎年お正月に、楼あたし達一人々々に新しい小袖をくれるんだ。あんたと初めて会った日に着ていたやつ。嬉しいのに、それがどんな色なのか分からない。あんたのこの絵の色も、前にくれた凧の色も、このたんぽぽの色すら見えない」

みつは顔を覆って啜り泣いた

芳はおろおろとうろたえるばかりであった。

惚れた女の涙を見てなんとを掛けるのが正しいのか、不器用江戸職人の男には少しも分からない。

分かるはずもない。

男は色を操り、色のある絵を描く事しかできないのだから。

ぎこちない手つきで細い肩に触れようとした手を、女は払いのけた。

「もう、あたしの所には寄らないで。こんな絵、全然嬉しくない。面くなんかない。あんたはとっとと吉原から出て行って、娑婆であんたの絵を面いと言ってくれる女見つけて、勝手に幸せになんな!」

おみつ・・・・・・」

「出てけ!あたしおみつじゃない。町一丁岡本屋の、だよ!」

芳はしばらくったが、みつがこちらを向く事は二度となかった。

男が去った後、床に小さなが落ちているのを見つけて、みつは泣き伏した。

本当は、嬉しかった。

会えなかった三月(みつき)の間、芳が自分を笑わせるために「面い絵」をずっと模索してくれていたのだと思うとそれだけで涙が出た。

しかし互いのためを思うならば、芳は娑婆の女とをし結ばれるべきであったし、みつはこの吉原遊廓でとして在り続けるべきであった。

あのまま芳の優しさに甘え続けたら、

(きっとあたしは、駄になる)

初めの日はからかうくらいの気持ちだったのに、今日もう一度会って分かった。

自分はこの男に心を揺らしていると。

みつはそっと瞼を閉じる。

これ以上、踏み込んではいけないし、踏み込ませてはいけない。

みつの心は、巨大な瞼によって閉ざすように覆われている。

瞼を閉じてしまえば大丈夫だ、とみつは思った。

大丈夫

もなかった時にきっとまた、引き返せる。

作中イラスト:筆者

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