5月23日ジャニーズ事務所から4年ぶりにCDデビューした6人組ユニットKing & Prince」(平野耀、永瀬廉、海人優太、宮寺勇太、岩)。

 平野の出演するドラマ花のち晴れNext Season~』(TBS系)の題歌でもあるデビュー曲「シンデレラガール」は、発売初週で累計62万枚を売り上げた。

 それにしても、なぜKing & Princeがこうも売れたのか。ある女性記者は言う。

「正直、編集者記者の間では、Sexy Zoneデビュー曲発売初週17.3万枚)より多く、ジャニーズWESTと同等くらい(デビュー曲発売初週26.2万枚)はいくかな、という読みが多い印でした。それが大きく外れ、思いがけない売り上げを記録し、人気明されたことで、『もっとページ数を割いておくんだった』などと言っている編集部もあります」

 一方で、ある芸記者は言う。

CDを合計5パターンも出して、購入者が抽選で参加できるハイタッチイベントもやって、Twitterなどには大量購入した人の情報もあることから、『ジャニーズAKB商法に乗り出した』などと揶揄するもあります。もっとも、Sexy ZoneジャニーズWESTなども似たことをやっていますが……。また、「シンデレラガール」はジャニーズユニバーサルミュージックタッグを組んだ新レーベルJohnnys’ Universeジャニーズ ユニバース)』から出ましたが、ユニバーサルは『自社買い』することがあるとウワサされているため、それが売り上げに影しているのではないかとも考えられます」

 とはいえ、SMAP解散騒動以降、何かと暗く不穏な話題の多かったジャニーズ事務所にとって、このスタートダッシュは非常に大きな意味があるだろうという。

 さらに、ジャニーズに詳しい編集者はこうも言う。

「そもそもメンバーの6人中5人が、『Myojo』(集英社)の誌面企画Jr.大賞』で『人にしたいJr.』部門ベスト10以内常連の人気者ばかりですから、ファンが多いのも当たり前。Hey! Say! JUMPSexy Zoneなど、ジャニー社長が本気を出してグループを作るときの『、これ?』というJr.としての下積みがない子を入れるサプライズ人事もなく、Jr.ユニットバラバラにして作ることで『選抜漏れ』した子が辞めてしまうといった悲劇もない、平和な成り立ちのグループです。むしろJr.時代に、いったんKingPrinceとで3人ずつ離れ離れの活動をしてきた経験を経て再び一緒になった6人組のデビューですから、応援ムードもありますよね」(同)

 加えて、「年齢が若すぎないことが、今の時代のニーズに合っていること」「集中的に畳みかけるような猛プッシュによる露出の多さ」もあると摘する。

V6NEWSHey! Say! JUMPNYC boysSexy Zoneといった、バレーボールワールドカップイメージキャラクターとして生まれた『バレーボールデビュー』と呼ばれるグループと異なり、特定の放送局とのつながりがない分、縛られずにどこの局にも出ることができ、むしろ露出の幅を増やせたメリットはあると思います」(同)

 もともとドラマ映画にと猛プッシュされ続けている平野をはじめ、グループとしても『テレビ朝日六本木ヒル夏祭り サマーステーション』で応援サポーターを務めた縁などから、デビュー前に何度も『ミュージックステーション』(同)に出演。また、CDデビュー前から『ZIP!』(日本テレビ系)で冠コーナーを持たせてもらい、『ディズニーツムツムランドCMにも出演していた。単発でも『TOKIOカケル』(フジテレビ系)や『VS』(同)、『炎の体育会TV』(TBS系)に『ペコジャニ!』(同)に『櫻井有吉THE会2時間SP』(同)などなど、局を越えて先輩たちのさまざまな番組に露出しまくり、『anan』(マガジンハウス)を含めた多数の雑誌の表などに登場している。

「ここまでのプッシュは稀でしょう。これほどまでに時間をたっぷりかけて、さまざまな媒体で怒涛のプッシュを続けたら、認知度は自然と上がりますよね。それに、ドラマキャライメージをうまく利用した平野くんの“ヘタレ”“天然”売りも、うまくいったと思います。実際は全然ヘタレでも天然でもない……と芸記者たちからはよく聞きますが(笑)」(同)

 いずれにしろ、さまざまな戦略がピタリとハマり、上々の結果を出しているKing & Prince。元TOKIO山口達也騒動とNEWS小山慶一郎騒動の間に登場し、ジャニーズ事務所にとっての希望となっている。

「シンデレラガール(通常盤) 」(Johnnys’ Universe)