日本洋研究チームは、紀伊半島の南東の海底火山海底したところ、天然エネルギーであるメタンハイドレートが存在していると報告した。

国立研究開発法人海洋研究開発機構JAMSTEC)は6月14日海底を研究する井主任研究員ら研究チーム地球深部探船「ちきゅう」を使い、紀伊半島の南東にある熊野海底火山を掘削し、泥火山内部の堆積物を採取した。

分析の結果、この泥火山の山頂から590メートルの深さまで安定的にメタンハイドレートが存在し、その量は約32メートルに及ぶという。これは、これまで報告されてきた海底火山一つあたりに含まれるメタン量の約10倍以上になる。

発表によると、熊野にはこれまで13個の泥火山が確認されており、今回調を行った第5泥火山は、活動的な泥火山と考えられている。

また、地震データ解析によると、メタン90%以上は、H2Co2からメタンを生成する微生物メタン菌)により生産されたものであることが明らかになった。熊野堆積物中の海底400~600 mの深度では、微生物によるメタン生成場と推察される地層があるという。

JAMSTECは報告で「1・メタンハイドレートとして存在するメタンの量が従来の試算よりも一桁多いこと、2.微生物メタンの寄与がこれまで考えられていたよりもはるかに大きいこと」とまとめた。

石油や石炭にべ2炭素排出量は半分程度であることから、地球温暖化対策の代替天然エネルギーとして注されるメタンハイドレート。西日本南海トラフ周辺には、世界でも有数のメタンハイドレートが存在することがわかっている。しかし、探索・採取が困難であり、メタンを取り出すのも高度な技術的作業が必要なため、現時点では商業化されていない。

このプロジェクトには日本ドイツ米国デンマーク大学、研究機関と共同で行われた。また、科研費、最先端研究基盤事業、米国国立科学などの助成を受けて実施された。研究報告は科学誌「Science Advances」に6月14日付け(日本時間)にも掲載される。

(編集・甲斐天海

メタンと水に分離し燃えるメタンハイドレート(アメリカ地質調査所)