日本の自動車メーカートヨタが伝統のル・マン24時間レースで悲願の総合優勝を達成してから早一ヶ月。

中嶋一貴選手がドライブするトヨタTS050 HYBRID 8号車がトツプでチェッカーを受け、表彰式で「君が代」が流れた瞬間、自然と涙が溢れてきたのは私だけじゃないはず! 一ヶ月経った今でもあの瞬間を思い出すだけで胸が熱くなり、まだまだ気分はル・マンモードです。

そんな私の元に、「トヨタ ル・マン24時間レース制覇までの4551日」という本が届きました。

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著者はF1やWEC世界耐久選手権)を中心としたモータースポーツ、および量産車の技術面を中心に取材、編集、執筆活動を行っている世良耕太さん。

世良さんはレーシングハイブリッドプロジェクトスタートした2006年の十勝24時間レース挑戦からずっと、トヨタの挑戦を取材し続けています。

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レースというとドライバーが注目されがちですが、「トヨタ ル・マン24時間レース制覇までの4551日」はレースサポートするエンジニアやメカニックに注目。

ハイブリッドを使ったレース活動を推進してきたTMG社長、TOYOTA GAZOO RacingWECチーム代表 村田久武さんと、プロジェクトを始めた当初にモータースポーツ部の部長だった木下美明さんをストーリーの軸に置き、トヨタハイブリッドによるレース活動をスタートした2006年1月1日からル・マン初制覇までの「4551日」が記されています。

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車両開発の裏側、ハイブリッド技術の進化、ル・マンに参戦するまでの苦労など興味深い話がたくさんあったのですが、一番印象に残っているのは村田さんの言葉達でした。

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2006年十勝24時間レースで、「木下も言っていましたが、個人的にはル・マンに出たいと思っています」と話したという村田さん。「ハイブリッドカーレースに参戦する」プロジェクトの行き着く先はル・マン24時間レースへの参戦であり、そこでトヨタ初となる勝利を収めることだったのです。

そして十勝24時間レースに初出場してから6年という歳月を経て、トヨタ1992年ル・マン参戦マシンTS010と同じ「7」と「8」のカーナンバーを受け継いだTS030ハイブリッドで13年振りにル・マン24時間レースに挑みます。

「6年前にプロジェクトを始めて、いつル・マンに出られるのかわからない状況で開発を続けてきました。ギブアップした瞬間に負けです。裏を返せば、ごめんなさいと言わない限りは敗者にならない。だから僕らはしつこく開発を続けてきました。そうしたら、陽の目が見えてきた。
アメリカでCARTエンジン開発をやっているときも似たような話があって、7年間勝てませんでした。当時はさんざんばかにされて、背中で泣きながら歩いていました。そのとき当時の副社長がこう言ったんです。『富士山を見ろ』と。『上の方には雲がかかっているだろう。雲の中を歩いているときは、どこまで歩いたら頂上に出るのかわからない。だけど、雲を突き抜けた瞬間にそこに頂上があるかもしれない。成功するときはそんなものだ』と。石の上のも三年と言いますが、もう6年です。
『そのうち化石になるかも』と冗談を言ったこともありましたが、ル・マンに出ることができました。諦めずに頑張れば、いいことがあるかもしれません」(村田久武)

第一目標である「ル・マン24時間レース参戦」を達成するも、最終目標である「総合優勝」を掴み取るのはそう簡単ではありませんでした。

ライバルポルシェアウディに完敗した2015年、今でも脳裏に焼き付いて離れない2016年ラスト5分の悲劇といった苦難からトヨタ式「カイゼン」を繰り返し、2018年第86回ル・マン24時間レースでついに悲願の「総合優勝」を果たしたのです。

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村田さんがル・マンパドックを歩いているとき、観戦に来ていた現地の熟年男性に以下のように話しかけられたそうです。

ハイブリッドというのは面白い使い方をするな。それはよくわかった。ところで、いつになったらオレが買えるクルマになって出てくるんだ? いまそこのピットに入っているクルマにオレは乗れないし買うことはできない。だから、ハイブリッドを動力性能に振ったクルマを出してくれ。買えるか買えないかはわからないけど、オレ待っているから」

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この言葉を受け「ル・マンで勝ちたいという気持ちはしょせん自己満足」とハッとしたという村田さん。

「レーシングハイブリッドの技術開発を進めたらトヨタ自動車クルマは良くなる。それはトヨタ自動車にとってうれしいこと。レース活動を続けることで人が育つ。それも、トヨタ自動車にとってうれしいこと。じゃあ、お客さんはどうなんだと。その目線が足りていなかった。お客さんにとっては、ル・マンで走っているクルマが買えて、乗って、自分が楽しくなって初めて完結する」(村田久武)

レースで走るクルマは「別世界」というイメージでしたが、トヨタル・マンで戦い続けているハイブリッドマシンはこれからのクルマ社会に役立つ技術がたくさんつまっている、だからル・マンは見ていてこんなに胸が熱くなるんだと私もハッと気付かされました。

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トヨタ ル・マン24時間レース制覇までの4551日」を読んでトヨタル・マン参戦の歴史、何のためにル・マンに挑戦し続けているのかが分かったと同時に、トヨタを引っ張ってきた木下さんと村田さんの人柄も良く分かり、まるでドキュメンタリー映画を見ているようでした(映画化されないかな……)。

また、苦しくて辛い経験を経て目標を達成した村田さんの言葉は、これからの人生で心が折れそうな時に絶対に思い出そう、もう一度この本を読もうと思わせてくれました。

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トヨタの挑戦、ル・マン制覇の舞台裏を知りたい方はもちろん、仕事や将来に悩んでいる方にも是非読んでもらいたい一冊です。読みだしたら面白くて、本をめくる手が止まらなくなるので要注意!

yuri

【関連リンク

三栄書房オンラインショップトヨタ ル・マン24時間レース制覇までの4551日」
http://www.sun-a.com/magazine/detail.php?pid=10315

まるでドキュメンタリー映画?「トヨタ ル・マン24時間レース制覇までの4551日」が面白い(http://clicccar.com/2018/07/20/607077/)