SUBARUスバル)が米国ベル・ヘリコプターテキストロン社と共同開発した民間ヘリコプター世界で発売することになった。スバルが新開発の民間ヘリを発売するのは1995年以来、23年ぶりという。発売するのは「SUBARU BELL 412EPX」で、試作機がカナダのベル社の施設で飛行試験を重ね、2018年7月5日米国連邦航空局から量産に必要な明を取得した。

スバル民間向け最新ヘリコプターは、スバル陸上自衛隊向けに開発中の新多用途ヘリコプター(UH-X)がベースとなっている。民間ヘリとしては、ベル社の「412機」の後継に当たり、今回はスバルとベル社の共同開発となる。スバル412EPX の生産や販売でベル社と協し、世界150機以上の販売をすという。スバルとベル社は、英国7月に開かれた「ファンボロ航空ショー」で412EPXの模型を出展し、話題を呼んだ。

陸自の多用途ヘリの民間転用機

スバル陸自の多用途ヘリUH-1J」の後継機となる新多用途ヘリコプター(UH-X)の開発を2015年防衛省から請け負っており、412EPXはUH-Xの民間転用機となる。UH-Xは22年から陸自向けに納入が予定されており、「日本の複雑で狭隘な地形でも人命救助を可とする。離防衛や災害救助に活躍が期待される」という。

スバルとベル社は戦後ヘリコプターの開発や日本国内の販売で協関係にある。ベル社の社長兼CEOのミッチ・スナイダー氏は「60年前に陸自に最初にヘリコプターを納入して以来、ベルとスバルは長年のパートナーであり、陸自向け新多用途ヘリ民間向け最新ヘリでも、この素晴らしい関係が継続、発展することを期待している」とコメントスバル航空宇宙カンパニープレジデント戸塚正一郎氏は「ベル社と協のもと、412EPXで当社の民間ビジネスを大いに発展させていきたい」と話している。

スバル戦前の名門航空機メーカー中島飛行機」が前身だ。1960年代から70年代にかけては単発プロペラ軽飛行機富士FA200」(エアロスバル)や双発プロラビネス機「富士ロックウェルFA300」など高性民間機を開発・販売した。

「存在感のある航空機メーカーへの発展を目指す」

中島飛行機第2次世界大戦中に「」や「ゼロ戦」(ライセンス生産)などの戦闘機を手がけた名門メーカーで、その流れをくむエアロスバルはアクロバット飛行をこなす高度な飛行性内外で評価された。しかし、自飛行機としての需要は限られて高収益に結びつかず、FA300ビジネス需要を取り込めず、期待通りの成果を得られなかった。

その後、スバルボーイング767777、787際共同開発に参画しているほか、宇宙航空研究開発機構JAXA)と「音速試験機」の開発を行なうなど、日本航空宇宙産業の一を担うが、ホンダが自社で小ビジネスジェット機「ホンダジェット」を開発・販売したのと較すると、航空機メーカーとしての存在感を示せていないのは否めない事実だ。

その意味で、スバルが久しぶりに民間向けにヘリコプターを開発・販売する意義は大きい。スバルは「これまで培ってきた独創的で先進的な技術のもと、新たな価値を創造し続けることで、世界的に存在感のある航空機メーカーへの発展をす」(航空宇宙カンパニー)という。実際に民間ヘリ412EPX)が各市場で発売されれば、スバルは久しぶりの民間機として、ホンダのようにテレビCMなどに活用するかもしれない。 民間機への再参入がスバルにどんな変化をもたらすか注される。

「SUBARU BELL 412EPX」(スバルのプレスリリースより)