どこかに向けてアピールするわけでも立とうとするわけでもない。自分と向き合い、今は何をするべきなのかを理解して、その努を惜しまなければ、必ず結果は出る、かが見てくれている。中島選手はそんな当たり前であって当たり前になかなかならない事を信じさせてくれる。

 中島卓也選手が高卒10年の今シーズン、また変わろうとしています。堅実な守備には、より磨きがかかりました。他のかが獲ればファインプレーに映るような打球も、中島選手のグラブにかかるといとも簡単にさばいているように見えてしまう。難しい球にも慌てない姿は貫すら感じます。

 さらに今年のファイターズセカンドが定まりません。8月だけでも、杉谷選手・石井一成選手・横尾選手・渡邊選手・太田選手と5人の選手が日替わりで守備につきます。いろんな選手と二遊間を組まなければならないことで工夫も生まれ、そこから新しく身につくテクニックもあるはずです。

 そして、バッティング。8月7日札幌ドームイーグルス戦では2015年以来・プロ2度の5打数5安打を記録しました。翌日の第一打席もヒットだったので、試合をまたいで6打席連続です。しかも様々な球種を右に左にセンター前に、まさに自由自在に打ち分ける姿に中島選手の今年の変化を見ました。

 中島選手が多くの野球ファンに知られるようになったきっかけはりのバッティング。に左方向に飛ぶファウル、際どい球を悉くカットし続けるあの姿です。追い込まれてからってってってって、三振に終わってもそこまでに出来るだけの球数を投げさせる、相手ピッチャーにしてみれば相当なダメージです。札幌ドームホームベンチは三塁側にあるので、中島選手のファウルベンチ内に飛び込みチームメイトを襲うことも多々あります。ネクストバッタズサークル、三塁コーチャーズボックス、カメラマン席もいつ飛んでくるかとひやひやしています。

 でも、そのスタイルチームの誇り。もが満足そうに中島選手の姿を見つめるのです。7月ルーキーの清宮選手が1軍にいた時、ベンチ内でグラブを構えながらひとつひとつの打球にかせていたのも印的でした。

「タクメーター」誕生のきっかけ

 そのファウルをずっと数え続けている人がいます。その彼女札幌ドームスタンド中島選手を見守り、ファウルを打つごとに丁寧に応援ボードの数字を変えていきます。自分だけが掲げる「タクメーター」の数字です。

 札幌に住むデザイン関係の仕事をする彼女は、聞けば元々野球にはそれほど興味はなく、誘われて出かけた2016年4月札幌ドームの試合でせっかくだから何かグッズをと購入したのが中島選手の応援タオル。「顔がシュッとしてる」、そんな理由からでした。

 しかしそこから彼女はハマっていきます。まずはルールを覚える、スコアシートを付けるようになる、過去の記事を読みあさる、中島選手が気になって気になって仕方なくなる、りのバッティングが持ち味と知る、それを応援ボードにしたいと考える、どんなにしようか、そうか、ライブ感のあるものにすればいいのではないか、よし、数字を入れ替えられるものにしよう! 思い立ってからボードを作成してその日の札幌ドームへ。特徴ある応援ボードはすぐにテレビカメラに捉えられ、その中継の解説だったOB・岩本勉さんによって「タクメーター」と命名されるのです。

 ファウル数は試合結果だけを見ても出ていないので、試合をおいかける必要があります。生で観戦できない日は、速報サイトメディアの中継をチェックしてスコアシートに記録。ここまででも大変なことなのに、彼女にはその先がありました。毎試合その数字をオリジナルエクセルデータに落とし込み分析を重ねているのです。全体のファウル数、2ストライク以降のファウル数、試合で相手投手に投げさせた球数をデータにして間、年間でまとめているのです。

「最初は12球団トップの数字ということだけで興味カウントしてました。でもいろいろと知っていくうちに、わかりやすい針である打点や打率ではないところでもきっと深い数字の意味があるはず。中島選手のいいところにもっと気づきたいと思いました」

 応援ボードは3年の今年は良されて折り畳み式になりました。リュックに収まるコンパクトさもポイント

「意味のあるファウルに注

 中島選手本人がファウルを意識しだしたのは2015年からだと言います。前年、初の規定打席に達してレギュラー獲得に名乗りを上げ、すでに守備にはチームから高い評価がありました。課題はバッティング。レギュラーに定着するにはどうすればいいのか。ヒットを量産するタイプではないことは自分がよくわかっている。ならば、追い込まれてからも根気よくれる選手になれば、自分がそんな働きをすれば、チームの勝ちにつながるはず。一軍で生き残るための中島選手の知恵と工夫と努でした。

 元々の意識の中にあったりのバッティングがチームの勝利に貢献するような形になるまで時間はかかりませんでした。どちらもフル出場した2015年2016年ファウル数は、それぞれ599本と759本。スタンドにはファウルを数える応援ボード「タクメーター」が登場。本人に「ファンファウルを数えられる選手なんてしいですよね?」と聞いた時、「おかげで数を知ることができるようになったし、作ってもらったことでより意識もするようになりました」と笑顔で話していました。タクメーターは中島選手も認です。

 今年、中島選手のファウルは内容が変わってきていると感じます。例えるなら、以前は、動物動物ににらまれ何とか逃げようともがく姿だったのが、今は立場逆転、動物が獲物を仕留める為にじわりじわりと近づいていっているようなイメージ。相手にプレッシャーをかけ、昨年よりも仕掛けるのがくなり、ヒット、さらに打球の強さが立つようになってきました。ファウルの数は減っています。

 タクメーターの彼女の意識も変わります。

「昨年あたりから意味のあるファウルに注しています。このりがどのくらい点数や出塁に絡んだか。今は総数しか表現できていませんが、もっとフィットした表現の仕方があるんじゃないかなってずっと考えていて、これは今オフの私の課題になりそうです」

 中島選手の変化によって、タクメーターの形も変わるのかもしれないですね。

 はじめは、守備を堅実に、次は打席でれる選手に、そして今はこの二つに加えてさらに打てる選手へと。伸びしろって人によっていくらだって伸びるもの。自分と向き合い、何をすべきかを考えて努をする。評価されることをめる前に、そんな当たり前のことを自分は出来ているのか、ちょっとに考えたりして。

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斉藤 こずゑ)

粘りのバッティングが持ち味の中島卓也 ©時事通信社