第100回を迎えた夏の甲子園、球児たちの陰でひときわを浴びている人たちがいる。その名も、「阪神園芸」。甲子園での試合を支える、最強グラウンドキーパー集団だ。

 彼らのグラウンド整備の美しさに酔いしれる野球ファンが続出。「阪神園芸」は、一躍甲子園のトレンワードとなっている。その人気にかこつけて、『阪神園芸 甲子園の神整備』という本まで出てしまったくらいだ。

 人々を惹きつける彼らの魅とは何か。それはこの本の中にすべて詰まっているが、今回は高校野球に寄せた特別番外編として、著者の阪神園芸チーフグラウンドキーパー、金沢健児氏に職人技の髄についてのインタビューを行った。

「もはや芸術の域」

「今年は、夏の甲子園100回の中で、一番きれいなグラウンドになったと自負してますよ。まあ、100回分の画像を全部見て較、というのはできないんですけどね」

 すごいことを淡々と金沢氏。阪神園芸のグラウンドキーパーを束ねるリーダーである。

 甲子園といえば、いつ見ても々とした天然芝、ラインが映える内野美しい土。や気温によってくるくると変わるグラウンドのクオリティーを保つべく、毎日ゆまず手入れをしているのが、阪神園芸のグラウンドキーパーたちである。芝はきっかり15ミリに刈りえられ、土をならす整備カーはマウンドを中心に見事な円を描き、一糸乱れぬ散はグラウンドにをかける。あまりの手際の良さに、「もはや芸術の域」と感嘆する観客もいるくらいだ。すべての技を習得して一人前になるには、10年はかかると言われる、世界である。

 ただ、阪神園芸の本当のすごさは、の日にこそ発揮される。そもそも、彼らが「整備」という異名を取ったのは、昨年のセ・リーグクライマックスシリーズファーストステージ。2日間もに打たれ続け、泥沼のようになった甲子園のグラウンドを、ものの4時間半で回復してみせたときだった。グラウンド各所の特性を知り尽くし、雨上がりの整備ノウハウを蓄積していた彼らだからこそ成し遂げられた偉業である。それ以降、ほかの屋外球場でもが降ったときには、「阪神園芸を連れてきて」というメッセージSNSを飛び交うようになった。

7月26日阪神広島戦での「ファインプレー

 実は、今回の高校野球開幕直前にも、彼らのファインプレーがあった。7月26日甲子園で行われた阪神広島戦。試合開始18時のわずか2分前に降り始めたで、グラウンドはく間にが浮く状態に。しかし、18時20分ごろに小ぶりになると、驚異的なスピードが引いていった。グラウンドキーパーたちが登場したのは18時35分ごろ。効率よくたまりに吸パッドを並べ、砂をまき、19時過ぎには元通りのグラウンドを用意してみせた。

 なぜそんなことができたのか。金沢氏は、「土の掘り起こしが効果的に働いた」とる。

甲子園の土は、土と砂が混ざったもの。毎日センチずつグラウンドを掘り起こしてるんですけど、使っているうちに土はどうしても下に潜ってを通さない層を作ってしまう。だから、高校野球前にもう少し深く掘り起こして、グラウンドのはけと持ちを回復させておくんです。26日は、たまたまそれが効きましたね」

 高校野球期間中、突然が降ってきても耐えられるようなグラウンドに。そんな思いを込めて周到に準備をしていたのだ。しかも金沢氏は、突然襲ったにも拘らず、「むしろあのはグラウンド的には良かったんですよ」とさらっと続ける。

「ずっとが降ってなかったでしょ。土の分量が減ってきてたんで、グラウンドもそろそろが欲しいところだったんですよ。弾を維持するためにもね。まあ、あのタイミングであれだけの量じゃなくても良かったですけどね」

西日本豪雨に、どう対応したか?

 をも味方につけるかのような金沢氏の話しぶりからは余裕すら感じられるが、実は7月上旬、甲子園のグラウンドは大きな危機を迎えていた。西日本豪雨である。各地を混乱に陥れたそれは、甲子園球場をも襲い、2日連続で大洪水警報が発令される事態に。金沢氏は、「あれだけの大が連続して降るのは、経験したことがなかった」とる。

「それでも、土の方は大丈夫だったんですよ。ピッチャーマウンドを中心にグラウンドの傾斜をしっかり保ってるおかげで、大なら、周りの人工芝のゾーンに流れていってくれますし。ただ、芝はすごく悪くなった。もともと傾斜も緩いし、排が追いつかなかったときにに浸かる面積が広いんです。が止んだあとに見ると、フェンスの50センチの高さに芝が付いてたところもあったくらい」

 しかも、甲子園芝生夏芝芝の二毛作。西日本豪雨が襲ったのは、その二種類の芝がせめぎ合いをし、一年で一番ダメージを受けやすい時期だった。

「芝は、に浸かって根腐れ起こしかけているところもありましたね。変色して、かなり見栄えも悪くなって。とにかくものすごい臭さ」

夏芝が例年以上に元気になっていった

 1ヶ前にこんな状態で、高校野球に間に合うのだろうか。不安になってしまいそうだが、金沢氏は続ける。

「とにかく、芝の全体にポツポツとけてから下地かして、肥料を入れるという手当をしていきました。運良く、のあと、気温が急上昇したんです。うまい具合にさっといて、夏芝が例年以上に元気になっていったんですよね」

 こうして、第100回の記念大会には、史上最高のグラウンドが用意できたというわけである。結果オーライとは言うものの、気次第では結果が変わっていたかもしれない。まさに綱渡りだ。

「もちろん、多少心配はありましたよ。気温が上がるという予報はあっても、自然相手だと何の保もないんでね。大丈夫かな、いや、大丈夫大丈夫と自分に言い聞かせながら。まあでも、最終的には、自分たちができることはやったしということで、どんと構えていましたけどね」

 グラウンドがどんな状態であっても、阪神園芸ならなんとかしてくれる。確かな経験に裏付けされた職人技は、甲子園での試合を楽しみにする多くの野球ファンにとって、希望であり、誇りである。

メンバーはグラウンドを気遣ってくれた

 そんな阪神園芸のグラウンドキーパーたちにとって、この夏の甲子園開幕2日前に、嬉しい出来事があった。8月3日ミュージックステーション甲子園生中継パフォーマンスでのことだ。

甲子園のグラウンドでのパフォーマンスについては、今年の初めにはすでに、テレビ局から相談を受けてて。どうしてもやりたいんですけど、どういう方法であればやれますかねという内容でした」

 グラウンドでのパフォーマンス。実は、内野ではなく、ファウルグラウンド内で行われた。

メンバーたちが、ダイヤモンドの中に入るのはやっぱり球児たちに失礼だと言ってたみたいで。球児たちのことを考えてくれてる、グラウンドを気遣ってくれてる、それがすごく心にしみましたね」

 選手たちのプレーする地面を傷つけないよう、日ごろから足を引きずらないことを徹底しているグラウンドキーパーたち。そんな彼らにしてみれば、自分たちと同じようにグラウンドに気を配ってくれる存在は、尊く映ったはずだ。

史上最高のグラウンドが用意できている

 最後に、金沢氏に、グラウンドキーパーとして第100回記念大会に出場する球児たちに伝えたいことを聞いてみた。

としては、本当は、100回であろうが99回であろうが関係ないんです。どの年の大会も、球児たちにとっては1回きり。記念大会だから、なんとか今年だけはしっかりと、なんていう仕事のしかたはしていないので。ただ、気のおかげもあって、今史上最高のグラウンドが用意できていると思います。その上で思いっきプレーしてくれれば嬉しいですね」

 球児たちの足元にを向け、グラウンドに施された職人技に思いを馳せてみる。今まで想像もしていなかったところに新たな野球の面さが見えてくるかもしれない、そんな夏の甲子園100回大会である。

(「文オンライン」編集部)

神整備された甲子園球場