海上自衛隊の船といえば、おそらく大きくて武装も強護衛艦を想像されるでしょう。しかし、海上自衛隊にはそれよりずっと小でしかも船体は木材でできた船がある、と聞けば驚く人もいるかもしれません。

21世紀に木造船の運用、もちろんワケあり

木造船舶と聞くと、漁船や帆船を思い起こさせるような、どこか懐かしい言葉のきを感じます。しかし、海上自衛隊には2018年7月現在も活躍する現役木造船が存在します。それが、掃海艇です。

掃海艇」とは、上を進む船舶や中に潜む潜水艦などをターゲットにする地雷、いわゆる「機」を処分して味方の艦艇や民間船舶が通るためのを確保することを任務とする船で、まさに海上自衛隊の縁の下の持ちともいうべき存在です。では、なぜそんな爆発物である機と対峙する危険な任務についている掃海艇は、頑丈な鋼製ではなくもろい木造なのでしょうか。

実は機には様々な種類があります。一般的なイメージの機は、球体にユニコーンのような突起物がいたるところに生えているような物体かと思いますが、これは船と機が直接接触することによって起爆する「触発機」と呼ばれるもので、機としては最も古いベーシックな種類のものです。これを処分するだけならば鋼製の掃海艇でも何の問題もありません。

しかし、問題となるのはいわゆる「磁気機」の処分です。磁気機は、中に設置された機の上を通過する船舶が帯びる磁気によって生じる、周囲の磁場の乱れなどを感知して起爆するもので、仮に鋼製の掃海艇で処分しようとすると、が磁気を帯びるという性質上、処分しようと近づいた途端に機が起爆する危険性が高まってしまいます。そのため、こうした磁気機対策として掃海艇の船体にはいまだ木材が使用されているものがあるのです。

ところが、木造の掃海艇は船体の腐食などの影で運用期間をさほど長く設定できないといった問題もあり、現在海上自衛隊では2012(平成24)年から就役を開始した「えのしま掃海艇」以降、より軽量で長期間運用できる繊維強化プラスチックFRP)製の掃海艇シフトしつつあります。いま現在海上自衛隊掃海艇は「すがしま」や「ひらしま」など、木造船体の掃海艇が数の上でのとなっていますが、今後はその数を徐々に減らしていくことになりそうです。

実はバラエティーがある機雷 その種類と処分方法

先ほども触れたように、実は機にはさまざまな種類があります。触発機や磁気機以外で現在知られている代表的なものとしては、船舶が航行する際に発生する音や圧を感知して起爆する「音」や「圧機」、さらにこれらをひとつに組み合わせた「複合機」、そして標が近づくとロケットなどによって中から急速に上昇して起爆する「上昇機」や、カプセルに収納された魚雷を射出する「ホーミング機」などが挙げられます。また機自体の種類に加え、その設置方法による区別も存在していて、面にぷかぷかと浮かぶ「浮遊機」、下に沈むおもりと係維索と呼ばれるロープのようなものでつながれ、任意の深に設置される「係維機」、海底に設置される「沈底機」などが代表的です。

では、このようにバラエティーに富んだ機をいかにして処分していくのでしょうか。機の処分には大きく分けてふた通りのやり方があります。

ひとつは、掃海艇ヘリコプターが音や磁気などを発生させる装置を引っりながら航行して音や磁気機爆発させたり、あるいはカッターなどがついた掃索と呼ばれるロープ状の器具を引っりながら航行して係維機の係維索を切断し、浮かび上がった機機関などで射撃して処分したりする方法です。

もうひとつは、中にある機をソーナーなどによって探知し、専門のダイバー人潜艇を使って機の近くに爆薬セットして爆破処分する方法です。

実は日本の戦後史を形作ってきた掃海部隊

実は、日本戦後史にとって、掃海部隊は非常に重要な存在でした。第二次世界大戦中、アメリカ軍爆撃機潜水艦を使って日本の周辺に大量の機を設置しました。そして、それらの多くは終戦を迎えても化されることなく日本の周辺域を漂い続けました。そのため、戦後に必要な物資を上から安全に運ぶことが非常に困難になっていたのです。そこで、旧日本海軍の軍人で構成された掃海部隊が、多くの犠牲をともないながらもまさに命がけで機を処分し、この状況を打ち破って戦後を支えたのです。

このような背景もあり、戦後に発足した海上自衛隊は機を処分するが非常に重視され、現在では世界でもトップクラスの掃と規模を誇る組織に成長しました。

さらに、自衛隊史上初の海外における任務を実施したのも、実は海上自衛隊の掃海部隊でした。1991平成3)年の湾岸戦争に際して、イラクペルシャ湾に大量の機を設置し、これによって石油を運ぶタンカーなどが安全に航行できない状態となりました。そこで、日本を含む9カの掃海部隊による、機処分活動が実施されました。そして、中東という厳しい環境の中で、海上自衛隊の掃海部隊はひとりの犠牲者を出すこともなく、事に任務を了しました。

これから先も消えない機雷の脅威

このように、戦後日本は機の脅威と戦い続けてきました。しかし、まだまだその脅威は消え去りそうもありません。現在尖閣諸島問題などによってとのあいだに緊が高まっている中国は、実は兵器としての機の価値を高く評価しているのひとつです。

は、ミサイル戦闘艦艇にべて安価で大量に設置でき、しかも一隻数億から数千億円もする高価で高性軍艦を沈めることができる恐ろしい兵器です。そのため、そこに機があるかもしれないという情報だけで、敵の軍の動きを大きく制限することもできます。

中国は、こうした機の特徴に注し、戦争が起きた際に敵の軍隊を自周辺に近づけない、自由に行動させないためのツールとして、さまざまな機を保有しているとされています。また、機を設置するための手段も数多く保有していて、軍艦爆撃機はもちろん、漁船からも機を設置することができるとの分析もあります。

もしも中国九州沖縄の周辺に大量の機を設置すれば、アメリカ軍海上自衛隊のみならず、民間の船舶も安全に航行することができなくなり、日本世界経済に大きな影を及ぼしてしまいます。こうした事態に対処するためにも、今後とも海上自衛隊の掃海部隊は、機の脅威に立ち向かっていくことになりそうです。

【写真】掃海ヘリMCH-101から降下するEOD(爆発物処理)ダイバー

ひらしま型掃海艇「ひらしま」。海自最後の木造船で、同型は3隻建造された(画像:海上自衛隊)。