自治体運営するコミュニティバスの多くは、高齢者の通院や買い物、学生通学に対応する必要最小限の規模。ところが、熊本県町の「高町民バス」には所要時間が2時間をえる系統も複数存在します。しかも、どこまで乗っても片200円です。

2時間を超える長大路線が5系統、どこまで乗っても200円

自治体で「コミュニティバス」が運行されています。その多くは、自の普及が進み、利用者の減少で採算が合わなくなったバス路線を、市町村が補助を出して維持するという経緯のもの。一般的に、病院やショッピングモール、学校、役場などを結んでいます。

熊本県町の「高町民バス」もそのひとつ。どれも発着は町の中心部で、役場前や(南阿蘇鉄道の)高森駅スーパーマーケットを起終点としていますので、典的なコミュニティバスの形態といえます。おもに中心部を循環する1系統と、曜日によって運行日が決められている郊外線5系統があるのですが、高町民バスは、この郊外地域の規模がかなり大きいのです。

どれほどの規模なのでしょうか。高町の面積175方キロメートルで、東京23区のなかでも広い大田世田谷足立3区を足した面積とほぼ同じです。この3区の人口は合計で200万人をはるかえますが、高町の人口はわずか約6000人。つまり、それくらい広い面積に点在する集落を、ひとつひとつ拾いながらバスは走るのです。

しかも高町があるのは阿蘇山のふもと。役場やのある中心地は坦ですが、町域は外輪山の周縁部にまで広がっており、を越えてやっと辿り着く集落も多く存在します。各系統の営業距離均して60kmにも及び、所要時間が2時間をえるものも。にもかかわらず、運賃はどこまで乗っても大人200円均一というから驚きです。

車窓に広がる絶景、山村の風景… 運転士おすすめの路線は?

コミュニティバスでは定員10人程度のワゴンで運行されるケースもあるなか、高町民バスは利用が較的旺盛な便もあり、定員30名ほどのバス車両が使われています。運行は熊本県内で路線バスを運行する産交バス九州産交バス)が受託しており、塗装色は周辺を走っている同社の一般路線バスと同じです。

前述のとおり、高町民バスは全6系統で、おもに中心部を走る色見循環線のほか、郊外線が5系統あります。木曜日に走るのが南部(くさかべなんぶ)線と河原線、留・野尻(つる・のじり)線、火・金曜日に走るのが部北部線、尾下(おくだり)線です。観光でそのすべてに乗するのは難しいかもしれませんが、どれかひとつおすすめを選ぶならば、と高営業所の運転士さんにお聞きしたところ、複数の方が南部線を選ばれました。

南武線には、五岳が一望できるバス幅ギリギリの狭い、暗い地図にすら記載されていないを渡る区間もあり、車窓絶景と驚きに満ちています。高中央バス停にある観光案内所の職員さんによると、福岡市北九州市からも、定期的に乗りに来る観光客もいるそうです。

そのように高町民バス的として訪問するのは、ほんのわずかなマニアだけかもしれません。しかし、九州を代表する観光地である地域を走るバスなのですから、地元住民以外の利用を喚起し、路線の維持につなげることもできるのではないでしょうか。もしかすると、現在テレビ番組でも散見される「レジャーとして路線バスに乗る」というコンセプトが高町民バスでも活用され、今後注されるようになるかもしれません。

※記事制作来堂、

高森町民バス草部南部線、芹口バス停そば。隘路の続く路線のなかでも特に狭い区間(沖浜貴彦撮影)