今年の5月1日から変わったものがある。元号の話ではない。野間峻祥の打順の話だ。

 今シーズンの開幕3戦目から、野間は「3番・センター」でスタメン出場していた。それはまさに巨人にFA移籍した丸佳浩ポジションそのものであり、多くの人が「丸の代わり」と捉えたのではないだろうか。

入団してからずっと「誰かの代わり」だった

 思えばカープに入団してから、野間は事あるごとに「誰かの代わり」を務めていた。そもそも入団の経緯からし有原航平(現・日本ハム)の外れ1位だった。とは言え、岐阜学生野球リーグで通算打率.416という数字を残し、緒方監督が一目ぼれした「走攻守揃った大型外野手」ということで、入団時の野間への期待は高かったように思う。

 緒方政権1年目の2015年、恐らく首脳陣の頭には「1番・野間」という構想があった筈だ。というのも当時のカープは1番打者が固定されていなかったからである。前年に1番を多く務めた堂林翔太か、或いはシーズン終盤から1番に起用された鈴木誠也か、四球を選べる丸か……。その位置に「打って走れる」野間は適役だと思われた。野間自身も入団の際に「自分としては、一番を打ってチームに勢いをつける役目が好きですね。プロに入っても将来的には一番という打順を狙っていきたいですね」(『広島アスリートマガジン』2014年12月号)と語っている。

 望み通り、この年の開幕3戦目から「1番・ライト」でスタメンに名を連ねた野間。しかしチームの連敗もあり、1番の座からは一週間ほどで降りることとなった。この時の野間は「足を生かした長打は打てるが、四球が選べず出塁率が低い」という印象で、この出塁率の低さが1番打者として致命的と考えられたのではないだろうか。そして次第に打率も下がり始め、野間の出場は守備固めや代走が主となっていった。

 翌16年、カープは開幕戦から「1番・田中広輔、2番・菊池涼介、3番・丸佳浩」いわゆる「タナ・キク・マル」のオーダーを組み、これを一年通して固定したことにより優勝を掴み取った。その一方で野間は21試合の出場に留まり、「1番・野間」論を聞くことも少なくなった。

転がせば何かが起こる ゴロ打ちで打撃向上

 17年の野間は「赤松の代わり」だった。代走要員として前年の優勝に貢献し、オフに発覚した胃がんの治療に専念する赤松真人の代役として野間が起用されたのである。50回の代走出場のうち27回が松山竜平の代走だったこともあり、松山が出塁した際に「野間はどこだ……」という目でベンチを見ている、と話題にもなった。その意味では「松山の代わり」だったとも言える。しかしこの年、代走出場の野間はその俊足ぶりを大いに発揮した。印象的だったのが8月3日の阪神戦。3−5の2点ビハインドで迎えた9回裏に、西川龍馬センターヒットで三塁走者のみならず、一塁走者の野間まで一気にホームインしたのである。試合は引き分けに終わったが、驚異的なスピードの野間のベースランニングは多くのファンの心に刻まれた。

 ところが18年になると、これまで課題と見られていた打撃が大幅に向上したのである。4月末に負傷離脱した丸の代わりとして出場機会が増えた野間は、5月にはリーグトップとなる.380の月間打率を挙げ、新井貴浩からは「野間選手の高打率を見るたびに下痢が止まりません」といじられ、復帰した丸からは「野間選手からレギュラーを奪い取れるように頑張っていきたい」と宣戦布告されるまでになった。

 この打撃向上の理由として、三振の割合が減り、ゴロを打つことを心掛けるようになったことが挙げられるだろう。15年には19.7%だった三振率が18年には15.4%になり、安打数における内野安打率も23.3%と高くなっている。野間の最大の武器は足であり、「転がせば何かが起こる」のである。その徹底したゴロ打ち姿勢は、今シーズン5月22日まで)の野間の犠打・犠飛を除く118アウトのうち、実に半数以上の62アウトがゴロアウトなことからもわかる。

いつの間にか本塁に帰ってきているという強み

 今シーズンも滑り出しは好調で、「3番打者・野間」の3、4月の打率は.305と決して悪くはなかった。しかしチームは勝てなかった。更には「不動の1番打者」田中が不振に陥った。そこで令和初日の5月1日阪神戦から「1番・野間」となったのである。これはまた「田中の代わり」なのだろうか。今後田中が調子を戻した時には、野間はまた1番の座を明け渡さなければならないのだろうか。

 確かに高い出塁率を誇り、17年には盗塁王も獲得した田中に比べると、野間の出塁率や盗塁数は物足りなく思えるかも知れない。野間の1年目から今シーズン5月22日まで)の通算出塁率を打順別にまとめると、打順が1番の時は.297、逆に6番では.338、7番では.368となり、下位に置いた方が脅威になるようにも思える。

 田中に負けない野間の長所、1番打者としての強みとは何かと考えた時、頭に浮かぶのは「野間さん一塁走者だったはずなのに、なぜ単打で本塁まで帰ってきているの」という場面である。そう、野間は塁に出るといつの間にか帰ってきている。これを仮に帰塁率と呼ぶ。昨年度で見ると、野間が塁上にいたのは安打111(自分で自分を帰している本塁打5を除く)、四死球36、代走11の158回。そのうち得点は59(本塁打分の5を除く)なので帰塁率は.373となり、これは昨年度の田中の帰塁率.353を上回る。
シーズン、現在までの野間の帰塁率は.525に上昇している。その帰塁を支えているのが2番・菊池だ。5月23日現在、菊池の得点圏打率は.429とリーグトップとなっている。「出れば必ず帰ってくる男」野間と「走者必ず帰す男」菊池の1、2番コンビ。それは最強ではないのか。現に4月末まで12勝15敗だったチームも、野間が1番に座った5月以降は14勝3敗と勝ち進んでいる。

 ここに至って野間は「誰かの代わり」ではなく、圧倒的な帰塁率を誇る1番打者となった。再び田中との1番争いが繰り広げられるのか、或いは定位置を獲得していくのか。今後の打順から目が離せない。

◆ ◆ ◆

※「文春野球コラム ペナントレース2019」実施中。コラムがおもしろいと思ったらオリジナルサイト https://bunshun.jp/articles/11696HITボタンを押してください。

(オギリマ サホ)

アイブラックの使用法におけるリードオフマン・野間峻祥 ©オギリマサホ